Imagens impressionantes da lua de Júpiter, Europa, mostram que ela tem uma concha gelada flutuante 13

Imagens impressionantes da lua de Júpiter, Europa, mostram que ela tem uma concha gelada flutuante

A missão Juno da NASA está ocupada a estudar não só o planeta Júpiter, com o seu clima estranho e forte campo magnético, mas também várias das suas luas geladas, incluindo a intrigante Europa. Frequentemente um dos principais alvos da investigação sobre habitabilidade, Europa é interessante como potencial hospedeiro de vida porque se pensa que tem um oceano de água líquida – embora este oceano esteja sob uma crosta gelada com até 24 quilómetros de espessura. Juno tirou fotos de alta definição da superfície de Europa e os cientistas analisaram recentemente estes dados para identificar fraturas e outras características que atravessam a camada gelada.

Os pesquisadores esperavam encontrar marcas na superfície, como cristas e depressões, mas o que ficaram surpresos ao ver foram grandes buracos de até 48 quilômetros de largura. As características da superfície sugerem que a crosta gelada não está presa no lugar, mas flutua no topo do oceano e pode mover-se – uma teoria chamada verdadeira deriva polar.

“A verdadeira deriva polar ocorre se a concha gelada de Europa for dissociada do seu interior rochoso, resultando em altos níveis de tensão na concha, o que leva a padrões de fratura previsíveis”, disse Candy Hansen, co-investigadora da Juno que lidera o planejamento da JunoCam no Planetary. Instituto de Ciências, em declaração. “Esta é a primeira vez que estes padrões de fratura foram mapeados no hemisfério sul, sugerindo que o verdadeiro efeito da deriva polar na geologia da superfície de Europa é mais extenso do que o anteriormente identificado.”

Além das imagens coloridas de Europa tiradas pelo instrumento JunoCam da Juno, há também imagens em preto e branco tiradas pela sua câmera Stellar Reference Unit (SRU). O SRU foi originalmente concebido para ajudar a apontar a nave espacial na direção certa, mas os investigadores descobriram que também podem utilizá-lo para a ciência, uma vez que é particularmente útil para estudar características em condições de pouca luz.

Esta imagem em preto e branco da superfície de Europa foi obtida pela Unidade de Referência Estelar (SRU) a bordo da espaçonave Juno da NASA durante um sobrevôo da lua jupiteriana em 29 de setembro de 2022.

A equipe Juno usou o SRU para tirar fotos do lado noturno de Europa, quando ela estava voltada para longe do Sol e a única luz que recebia era a luz solar refletida em Júpiter. Isso os ajudou a ver características como cristas e manchas que parecem ser causadas por plumas de água que sobem do oceano sob a crosta gelada. Isso significa que potencialmente ainda existem vulcões de gelo ativos em Europa, o que é emocionante para futuras missões planeadas para visitar a Lua.

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“Estas características sugerem a atividade superficial atual e a presença de água líquida subterrânea em Europa”, disse Heidi Becker, co-investigadora principal do SRU no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA. “A imagem do SRU é uma linha de base de alta qualidade para locais específicos da missão Europa Clipper da NASA e da ESA [European Space Agency’s] As missões de sucos podem ter como objetivo a busca por sinais de mudança e salmoura.”

A pesquisa está publicada no Revista de Ciência Planetária e Planetas JGR.